La toux : un signal à écouter

09/03/13 à 08:09 - Mise à jour à 08:09

La toux est un mécanisme de défense de l'organisme... Plutôt désagréable, elle est loin d'être inutile !

La toux contribue à éliminer les glaires et les mucosités produites pour défendre les voies respiratoires contre les infections. Elle sert aussi à évacuer les corps étrangers ou aliments que nous avons littéralement " avalés de travers ". Elle joue également un rôle de signal, en nous avertissant par exemple que nous avons inhalé un produit irritant. Autant dire qu'essayer de la réprimer est loin d'être toujours une bonne idée !

De nombreux malentendus subsistent quant aux (éventuelles) mesures à prendre face à la toux.

Lorsqu'elle se manifeste dans le cadre d'un rhume, nous sommes souvent tentés de la combattre par un sirop... et ce n'est pas toujours un bon réflexe, en particulier lorsqu'il s'agit d'une toux grasse ou productive. Il est en effet important que les mucosités puissent être expulsées de l'organisme : si elles s'y accumulent, elles risquent de provoquer des infections supplémentaires.

Pour évacuer plus facilement les glaires, il est toujours utile de boire abondamment, voire d'humidifier l'air ambiant.

La prise d'un sirop approprié peut se justifier dans certains cas pour soulager une toux sèche, irritative.

" Les adultes qui ont des difficultés à s'endormir ou qui se réveillent la nuit sous l'effet de quintes de toux répétées peuvent éventuellement prendre un sirop (antitussif) pendant quelques jours avant d'aller au lit. Mais celui-ci se bornera à soulager les symptômes sans résoudre le problème sous-jacent ", explique le pneumologue Lieven Bedert de l'hôpital universitaire Middelheim, à Anvers.

Trouver la cause

La toux peut trahir la présence de nombreuses pathologies, même si elle est le plus souvent associée à un rhume banal ou à une autre infection des voies respiratoires. Dans ce second cas de figure, le mieux est de prendre son mal en patience, car les symptômes disparaissent d'eux-mêmes en l'espace d'une semaine ou deux.

La présence d'un corps étranger dans l'oreille, une irritation à l'arrière de la gorge, un écoulement post-nasal, une réaction allergique, un problème de reflux ou une congestion cardiaque sont autant d'autres facteurs susceptibles d'expliquer la survenue d'une toux. Il peut également s'agir d'une réaction purement nerveuse qui se produit dans certaines circonstances à la suite d'une agitation excessive ou d'un stress. Mais en tout état de cause, mettre le doigt sur la cause précise n'est pas toujours une mince affaire.

Quand consulter un médecin ?

  • En présence d'une toux qui persiste pendant plus de trois semaines alors que vous n'êtes pas enrhumé.
  • Lorsque la toux s'accompagne :
    - d'une fièvre élevée
    - de glaires sanglantes
    - de douleurs lancinantes violentes
    - d'un essoufflement
    - d'une respiration sifflante
  • Si vous êtes âgé de plus de 65 ans et que vous toussez depuis plusieurs jours sans raison apparente
  • Si vous pensez que votre toux pourrait être provoquée par la prise d'un médicament
  • Si vous souffrez de troubles cardiaques ou de l'estomac qui provoquent des quintes de toux nocturnes.

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